在大學工作,除了教書以外,研究和服務兩項也是非常重要。研究這方面尤其重要,教授必須要做計畫得到研究成果,才能發表paper。在高等教育,paper就等於是現金,是教授昇等與累積在這個領域名聲的最強資產,所以申請計畫是拿到研究經費最重要的方法。

其實不是每個教授都要申請計畫的。理工科學方面的教授不但要申請,還得要一年申請好幾次。因為理工領域的研究必須要靠先進昂貴的儀器以及許許多多的博士後,博士生,碩士生做實驗收集資料,所以沒有經費就養不起實驗室的儀器和學生。站長的領域是社會科學,最重要的研究助力是人,所以如果拿不到經費,至少可以靠土法鍊鋼的方式找到願意合作的老師學生,還是可以進行小規模的研究來寫paper。很多人沒拿過國家級的經費,但還是成功的昇等成功,尤其是人文社會科學方面的教授。

在美國申請計畫案真的非常非常困難。最主要的三大贊助機構是美國國家科學會(National Science Foundation, NSF), 美國國家衛生研究院(National Institutes of Health),以及美國教育部 (Department of Education)。我個人比較熟悉NSF的申請狀況,它的中獎率大概是在15%左右。聽起來好像很高,至少比台灣的高普考錄取率高多了吧?但是這是平均數據,NSF有許多的分支部門,不是每個部分都有15%的中獎率。我記得我們上一個申請的計畫案,該部門收到五百分計畫書,只有四十分左右中選。而且這不像高普考有很客觀的評選標準,不同的評審給的審查意見也不同,所以也要看誰是評審。審到最後,有可能優秀的計畫案佔了上百個,評審要從中挑出四十分,剩下的六十分應該也是被雞蛋裡挑骨頭般的刪除了吧!還有一點也會影響中選的機會,就是當年的經費有多少。各部門的主任還會自行判斷,有的人寧可多選幾個花費較少的計畫案,而有的則是偏向只選幾個花費要求很多的計畫案,所以運氣也是佔了很大的因素。常聽很多人丟了十個案子還不見得會中一個,尤其是這幾年美國研究經費被大砍,很多實驗室拿不到經費的例子聽了很多,這時或許也要慶幸還好自己是社會科學的領域,雖然沒什麼機會拿很多錢,但沒拿到錢至少也還能節約度日做做小規模的案子。

其實我很怕寫計畫書。因為一旦動手寫,生活就開始變的很緊張。一般贊助單位公布計畫邀請後,會給申請者兩到三個月的時間交出計畫案。在這段時間內,不管你碰到什麼天災人禍,除非是贊助單位的電腦爆掉,不然一定要在期限內交出計畫書。不知道為什麼,再怎麼提早開始寫計畫案,總會在最後一天出包,然後要爭取分秒把所有的問題解決,如期交出計畫案。

我上一分計畫案是在4月時交出的。那個案子的期限是4月9日下午5點。本來我沒有想要申請的意願,但是在三月中有一個學區和我們聯絡,希望能和我們合作一起申請計畫。本著助人為快樂之本的心情,雖然只剩三個星期,我們也是硬著頭皮卯起來寫這個案子,沒日沒夜的在十天之內趕工完畢,而且這段時間內還得和學校的研究中心討論經費的詳細內容。這種聯邦政府等級的計畫案,不是教授說要申請就可以去申請的。每個學校的研究中心都會有一個時間表,教授必須要一定的時間內先和研究中心聯絡,他們會根據研究的內容幫助教授擬定經費細節,但是這需要很多時間溝通,所以時間不夠的話,研究中心會告訴你下次請早,還是別去當分母的好。尤其和別人一起合作必須要冒風險,因為很多事不是我們能控制的。我記得4月9日當天,我們還在跟合作對象要求許多資料,像是教師薪資等等,一直到4:45分計畫案才送出,那天真的是嚇出一身冷汗。

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